6 cosas que (probablemente) no sabías sobre los virus

¿Sabías que en el mundo hay muchísimos más virus que granos de arena en todas sus playas? Hoy descubrimos esta y otras curiosidades sobre estos pequeños organismos.
  1. Hay más virus en el mundo que granos de arena en todas sus playas

Se calcula que en todas las playas del planeta hay unos 56.000 trillones de granos de arena (es decir, 5.6×1022). Minucias si lo comparamos con los 10 quintillones de virus que se estima que hay en el planeta (1031 virus). Aun teniendo en cuenta que estos organismos miden unos pocos nanómetros, si los pusiéramos en fila, podrían llegar de la tierra al sol…más de 6 millones de veces.

  1. Hay virus viviendo bajo los lagos helados de la Antártida

Esta grandísima cantidad de virus se reparten a lo largo y ancho de todo el globo, llegando a lugares tan recónditos como los lagos de la Antártida. Allí, bajo su superficie helada, la comunidad de virus es abundante y muy diversa. Como curiosidad, fueron descritos por primera vez en 2009 por un grupo de científicos españoles.

  1. No todos los virus son (tan) pequeños

El tamaño típico de un virus es de 20 a 200 nanómetros (la millonésima parte de un milímetro). Sin embargo, en el año 2014 se descubrió congelado en el hielo de Siberia el virus Pithovirus sibericum, que puede llegar a medir hasta 1.5 micrómetros de largo, casi 100 veces más grande que un virus normal e igual que algunas bacterias.

  1. Los virus pueden infectar a humanos, animales, plantas, bacterias…incluso otros virus

En los años 90s se descubrió la familia de virus Mimivirus, un virus de gran tamaño (unos 500 nanómetros) que infecta a amebas acuáticas. Unos años después se aisló, en una torre de refrigeración en París, uno de estos Mimivirus, al que se le asoció lo que se denominó entonces un “virus satélite”. Siguiendo con la metáfora espacial, se le llamó Sputnik. Este pequeño virus, de unos 50 nanómetros, se ha comprobado que puede “infectar” a los mimivirus y reproducirse dentro de ellos, mientras estos infectan a su vez a una ameba.

  1. El primer virus capaz de infectar a humanos se descubrió en 1901: el virus de la fiebre amarilla

Aunque unos pocos años antes (1892 o 1898, todavía hay controversia) se había descubierto el virus del mosaico del tabaco, que infecta a algunas plantas, no fue hasta 1901 cuando Walter Reed descubrió el primer virus capaz de infectar a humanos, el virus de la fiebre amarilla. La vacuna contra este virus, se desarrolló en 1937 y les valió un premio Nobel al investigador jefe Max Theiler. Todavía 30.000 mueren cada año a causa de esta enfermedad, la mayoría en África. La importancia de esta enfermedad es tal, que países como Ghana o Brasil, prohíben la entrada a turistas que no se hayan puesto la vacuna.

  1. Los virus no están vivos ¿o sí lo están?

Aunque este último punto todavía genera debate, la mayor parte de la comunidad científica coincide en que no se puede considerar a los virus como entidades vivas. Los virus son, en sus componentes elementales, material genético (ADN o ARN) y proteínas. Sin una célula hospedadora de la que aprovecharse, no tienen las herramientas necesarias para reproducirse por sí mismos o sobrevivir durante cierto tiempo. 

En la otra cara de la moneda, los virus se reproducen y evolucionan, aunque dependan de otro para hacerlo. Muchos organismos necesitan de otros para su supervivencia. Todo pasa por cómo definamos el concepto de “vida”, una pregunta que se adscribe más a la filosofía que a la ciencia.

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