Una fiesta en el cielo a.k.a. Auroras Boreales

Seguro que, aunque no lo hayas visto en persona, en algún momento habrás visto alguna imagen de una aurora boreal. Es un fenómeno realmente bonito, pero ¿te has parado a pensar en cómo se producen?

Las auroras boreales son uno de esos fenómenos que se producen en la naturaleza que son realmente bonitos y aunque por desgracia probablemente no has visto ninguno en persona, por lo menos voy a intentar explicarte cómo se producen y que así tengas una curiosidad que contarles a tus amigos este verano.

Para entender cómo se producen las auroras boreales solo se necesita un par de conceptos físicos que te voy a explicar muy brevemente. Uno de ellos seguro que lo conoces, y es el campo magnético (seguro que tienes algún amigo/a o familiar enamorado de los imanes, y si no lo tienes, es que eres tú) y el otro concepto es la excitación y desexcitación de los átomos. Igual esto te resulta algo menos común, pero si tienes una bombilla led en casa, ahí está la excitación y desexcitación.

En primer lugar, el sol nos pone morenitos porque se producen muchos fenómenos de unión y rotura de átomos que liberan muchísima energía y en ocasiones emiten nubes de partículas cargadas (son electrones y protones en un estado que se llama plasma) que salen y “quieren” volver a entrar debido al campo magnético del sol.

En ocasiones estas erupciones son muy fuertes y las nubes de partículas salen eyectadas del sol arrastrando con ellas un campo magnético, porque cualquier carga en movimiento produce un campo magnético. Cuando esto ocurre, tenemos una nube de partículas cargadas con su propio campo magnético viajando hacia la tierra, que también tiene su propio campo magnético.

Cuando la nube de partículas llega a la tierra, los campos magnéticos de ambos interaccionan y se crea un camino por el cual las partículas llegan a la atmósfera de la tierra según represento en este pequeño esquema. Y con él espero ilustrar el por qué solo se producen estas auroras en los polos.

Una vez que las partículas llegan a la tierra, éstas colisionan con los diferentes átomos que hay en la atmósfera haciendo que se exciten. Esto significa que los electrones que están dando vueltas alrededor de los núcleos de los átomos de la atmósfera reciben la energía de las partículas que vienen del sol, y aumentan su energía. Todo lo que adquiere energía luego se quiere relajar, y los electrones en vez de echarse la siesta como nosotros, cuando se relajan emiten radiación, y eso es precisamente lo que nosotros vemos.

Por lo tanto, como resumen, las auroras boreales son la luz que emiten los átomos de la atmósfera terrestre, que han adquirido energía de las partículas cargadas que salen del sol y que llegan a los polos al producirse una interacción entre el campo magnético de la tierra y el de las propias partículas que viajan hacia la tierra.

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